Lo stato vegetativo e’ irreversibile? No.

1. Un termine «superato»
Secondo quanto è stato stabilito dalla conferenza di Londra del 1996, quando neurologi e ricercatori di tutto il mondo si confrontarono sullo stato vegetativo, termini come “irreversibile” o “permanente” sono superati. Oggi oltre il 50% dei pazienti in stato vegetativo post-traumatico riacquistano, anche dopo anni, un margine, seppur minimo, di coscienza e diventano pazienti in stato di «minima coscienza».

2. Il livello di coscienza
«Gli studi più aggiornati dimostrano come in alcuni pazienti in stato vegetativo permanente sia possibile ottenere risposte che danno conto di una residua possibilità, spesso elementare, di percepire impulsi dall’ambiente con correlata analisi e discriminazione delle informazioni». Ci si riferisce esplicitamente alle ricerche condotte a Cambridge da Adrian Owen. Lo studioso, grazie a un “adattamento” inedito della risonanza magnetica allo studio dei pazienti in stato vegetativo, ha dimostrato come questi ultimi siano in grado di rispondere a stimoli esterni (come la richiesta di immaginare un percorso nella propria stanza), e dunque possiedano un livello residuale di coscienza.

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3. Gli strumenti
Gli studi sui pazienti in stato vegetativo hanno portato negli ultimi anni al perfezionamento di molti strumenti clinici, oggi in continua evoluzione. In Italia il professor Giuliano Dolce a Crotone lavora sulle sollecitazioni della figura materna o della musica tramite modelli informatici come le reti neurali o il «machine learning», mentre il professor Roberto Piperno a Bologna conduce indagini sulle reazioni dei pazienti alla stimolazione dei linguaggi teatrali tramite la videopoligrafia. Queste tecniche permettono di trattare lo stato vegetativo in maniera differente anche solo rispetto a quattro o cinque anni fa: la scienza è in evoluzione, quello che sembrava irreversibile allora oggi non lo è più. E domani, forse, sarà anche curabile.

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4. I risvegli
Nel mondo sono decine i pazienti in stato vegetativo da anni che improvvisamente – e per ragioni ancora incomprensibili alla scienza – si sono anche solo parzialmente risvegliati. È il caso dell’americano Terri Wallis, che dopo 19 anni in questa condizione a seguito di un grave incidente, una mattina si è “svegliato”. Oggi Terri sa contare e parla, anche se non ha riacquistato la capacità di memorizzare. Le sue condizioni erano state definite “irreversibili”.